I USA har hans succé dragit igång en strid kring vem som avgör vilken musik som får höras i vilket sammanhang, samtidigt som den rivit av plåstret på ett gammal oläkt sår: rasism i branschen.

Det hela handlar om låten ”Old town road” som Montero Hill spelat in under artistnamnet Lil Nas X. I den blott 1 minut och 53 sekunder långa låten rap-sjunger han till ett komp av tung bas och banjo och det hela doftar en smula country. Låten spreds snabbt via sociala plattformar, men det var när den gjordes tillgänglig på Spotify och andra strömningstjänster, som det tog fart på allvar.

På Hot Country Songs, hitlistan för countrymusik i branschens ”bibel” Billboard, gjorde ”Old town road” entré en vecka i mars, för att helt sonika plockas bort igen veckan därpå. Billboard bestämde att låten faller utanför ramen för vad som kan kallas country och det mumlades om påtryckningar från mäktiga krafter i countryns huvudstad Nashville. Motståndet var också kompakt från de radiostationer som specialiserar sig på country och som nästan utan undantag vägrar spela låten.

Artikelbild

Utanför countrykretsarna var ”Old town road” redan en formidabel hit och i mitten av april hamnade den etta på Hot 100, Billboards viktiga topplista för all musik oavsett genre. Snabbt slog den även amerikanskt rekord i antal streamade veckolyssningar för en enskild låt, därtill hjälpt av en något förlängd remix där countrystjärnan Billy Ray Cyrus är med. Du hör den versionen först i månadens låtlista.

Lil Nas X tar striden kring hans låt – är den country eller inte? – med ro, medan andra spinner vidare på kontroversen och menar att countryetablissemanget vänder honom ryggen för att han är svart. Riskerar bli en upphetsad konflikt, men den är inte ny. Med tanke på hur starkt hip hop påverkat amerikansk populärkultur nu i flera årtionden, är det inte konstigt att möten mellan ”vit” country och ”svart” hip hop inträffat tidigare.

I låtlistan hör du rapparen Nelly tillsammans med countrysångaren Tim McGraw från 2004 plus vita countrystjärnan Jason Aldeans inte helt smidiga rap-försök i hiten ”Dirt road anthem” från 2011.

En viktig händelse, som breddade countrymusikens publik, var när Ray Charles i 60-talets början spelade in två kolossalt framgångsrika album, där han satte sin touch på countrylåtar. Exempelvis Hank Williams’ ”Your cheatin’ heart”, som du hör i låtlistan. Ett par nutida svarta artister, som äntrat countryarenan är Kane Brown och Darius Rucker. Den senare bytte stil efter att ha blivit känd som sångare på 90-talet i rockbandet Hootie & The Blowfish.

Artikelbild

Som den kulturella smältdegel USA är har förstås olika sorters musik alltid krockat med nya, fruktbara genrer som resultat. Inte minst via den växande andel av befolkningen som har latinobakgrund.

Freddy Fender var en av de första att flirta med country när han 1975 fick en miljonsäljande hit med smörigt sentimentala ”Before the next teardrop falls”, där han sjöng en av verserna på spanska. Tex-mex har blivit ett begrepp för artister, som skapar musik av element från rock, country, R&B och folkmusik och i låtlistan finns banden The Last Bandoleros och – kanske mest känt i genren – Los Lobos.

Artikelbild

| Freddy Fender.

Mycket av den musik, som snuddar vid country skapas av artister som befinner sig på respektfullt avstånd från country-puritanerna i Nashville. Där är meningarna delade om Florida Georgia Line, som avslutar låtlistan. Duons fria hållning till genrens grundprinciper försvarar killarna i låten från senaste albumet: ”Du kan säga att jag är en bondlurk, du kan säga att jag pratar och klär mig konstigt, men du kan inte säga att jag inte är country”.

Frågan är då om det över huvud taget är viktigt för oss vanliga konsumenter att musik delas in i olika stilar? Nej, kanske inte. Musik är musik, helt enkelt. Men ändå – när man pratar om musik med andra blir det svårt om man inte har några gemensamma referenspunkter att hålla sig till.

Artikelbild

| Ray Charles.

Fast när allt kommer omkring går det förstås alldeles utmärkt att charmas av Lil Nas X superhit utan att fundera över om den kan kallas country. Det räcker om det är ett huvudbry för grindvakterna i Nashvilles country-hierarki och listredaktörerna på Billboard.