I slutet av 1960-talet och åren därefter upptäckte forskare ett antal skallar och andra benfragment på flera ställen i södra Tyskland. Det mest slående var att ett drygt dussintal av skallarna hade en påfallande avlång huvudform, som om de var missbildade eller att någon medvetet hade dragit ut dem på längden.

Skallarna daterades till 500-talet, men så mycket mer än så lyckades man inte få reda på.

Nu har forskare vid Johannes Gutenberg-universitetet i tyska Mainz analyserat skallarnas arvsmassa och jämfört denna med dna från de andra, mer normala, skallarna som hittades i samma gravar.

Annat ursprung

Det visar sig att de senare av allt att döma en gång tillhörde människor som mestadels var blonda och blåögda och vars genetiska ursprung kan spåras till centrala eller norra Europa. De avlånga skallarna, däremot, var alla brunögda tillika mörkhåriga kvinnor med ett ursprung i östra Europa.

Populationsgenetikern Joachim Burger, som ligger bakom forskningen, tror därför att kvinnorna med de avlånga huvudena en gång i tiden var en sorts gåva från folk i dagens Rumänien eller Bulgarien, kanske för att skapa eller stärka redan existerande allianser mellan olika stammar.

Lindat huvuden

Troligen, skriver forskarna i tidskriften Pnas, har skallformen deformerats medvetet redan i unga år, antagligen genom att barnens huvuden lindats med tygremsor. Eftersom en sådan skalldeformation är ett tidskrävande arbete tror forskarna att det endast gjordes på barn till rika eller framstående personer.

Andra forskare är dock skeptiska. Antropologen Israel Hershkovitz, expert på forntida anatomi, tror inte att skallarna deformerats medvetet eller rituellt. Troligen, säger han till Science, har de bara råkat förändras, exempelvis när de som barn lindats och burits på ryggen.